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astrofísica. así son las galaxias gigantes

En lugar de observar el hidrógeno directamente, un estudio ha analizado como base el monóxido de carbono. U n equipo científico internacional en el que participa el Instituto Astrofísico de Canarias ha descubierto que las galaxias más grandes del Universo se desarrollan en nubes cósmicas de gas frío.

dl | redacción
10/01/2017

 
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El hallazgo, que ha sido posible usando radiotelescopios en Australia y en EEUU, se ha publicado en la revista Science.

Las galaxias se suelen agrupar en cúmulos, enormes esferas compuestas por miles de millones de estos objetos, y en cuyo interior residen las galaxias más grandes del Universo. Hasta ahora, los científicos creían que estas supergalaxias se formaban a partir de galaxias más pequeñas que se iban acercando y fusionando por acción de la gravedad. «En el Universo cercano —explica Bjorn Emonts, primer autor del artículo e investigador del Centro de Astrobiología (CAB), centro mixto del CSIC y el Instituto Nacional de Técnica Aeroespacial (INTA), en Madrid— vemos las galaxias fusionarse y esperábamos observar la formación de las supergalaxias de esa misma manera en el universo temprano o distante».

Para ello, apuntaron los radiotelescopios hacia un cúmulo embrionario situado a 10 mil millones de años luz, en cuyo interior está formándose la galaxia gigante Spiderweb (telaraña, en inglés), y descubrieron una nube de gas muy frío donde las galaxias estaban fusionándose. La enorme nube, de 100 mil millones de veces la masa del Sol, está compuesta principalmente por moléculas de hidrógeno, el material elemental del que se originan las estrellas y las galaxias. Estudios previos ya habían descubierto la misteriosa aparición de miles de millones de estrellas jóvenes a lo largo de Spiderweb y, por eso, ahora se cree que esta súper galaxia se condensa directamente de la nube de gas frío.

En lugar de observar el hidrógeno directamente, lo hicieron a través del monóxido de carbono, un gas trazador más fácil de detectar. «Es sorprendente —comenta Matthew Lehnert, segundo autor del artículo e investigador del Instituto de Astrofísica de París— lo frío que debe de estar ese gas, a unos 200 grados bajo cero. Esperábamos un montón de galaxias colapsando y calentando el gas y por eso creíamos que el monóxido de carbono sería difícil de detectar». Sin embargo, combinando los interferómetros VLA (Very Large Array), en Nuevo México (EEUU), y el ATCA (Australia Telescope Compact Array), en Australia, pudieron observarlo y descubrieron que la mayoría del monóxido de carbono no se encontraba en las galaxias pequeñas. «Con VLA —explica Helmut Dannerbauer— solo vemos el gas de la galaxia central, que supone un tercio de todo el monóxido de carbono detectado con el ATCA».

 

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