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ESPECIES EMPARENTADAS

Los neandertales pudieron extinguirse por virus traídos desde África por el 'Homo sapiens'

Un estudio sugiere que los patógenos 'importados' saltaron entre poblaciones

 

Reconstrucción posible de un neandertal para una exposición en el Museo de Historia Natural del Instituto Smithsoniano, en Washington. - NMNH / SHANIDAR

EL PERIÓDICO
11/04/2016

Un análisis elaborado por investigadores de la Universidad de Cambridge y Oxford Brookes, en el Reino Unido, sugiere nuevamente que los neandertales pudieron haberse extinguido al infectarse por enfermedades llevadas fuera de África durante la expansión de los hombres anatómicamente modernos, elHomo sapiens. Como ambas especies están estrechamente emparentadas, tal y como han confirmado recientes investigaciones, los patógenos lo habrían tenido más fácil para saltar entre poblaciones.

El estudio se ha publicado en la revista American Journal of Physical Anthropology.

 
Los investigadores han revisado la evidencia más reciente obtenida de genomas de patógenos y el ADN de huesos antiguos y han llegado a la conclusión de que algunas enfermedades infecciosas habrían llegado muchos miles de años atrás de lo que se creía.

Según han informado los científicos en un comunicado, esto es una evidencia de que los antepasados del hombre se cruzaron con losneandertales e intercambiaron genes asociados con enfermedades (se estima que entre el 2% y el 50% del ADN de los humanos no africanos es de origen neandertal). También hay evidencias de que los virus se trasladaron de los humanos a otros homínidos mientras estaban todavía en África. Por lo tanto, los investigadores sostienen que "tiene sentido suponer que los seres humanos podrían, a su vez, transmitir la enfermedad a los neandertales europeos".

Una de la autoras del trabajo, Charlotte Houldcroft, de la División de Antropología Biológica de Cambridge, ha explicado que muchas de las infecciones que podrían haber pasado de los seres humanos a los neandertales -tales como la tenia, la tuberculosis, las úlceras de estómago y diversos tipos de herpes- son enfermedades crónicas que habrían debilitado su forma física, lo que se habría traducido en mayores dificultades para la caza y la recolección y, en definitiva, para encontrar alimentos. Esto, a juicio de Houldcroft, podría haber sido el inicio de la desaparición de la especie.

"Los seres humanos que migraron fuera de África habrían sido un importante reservorio de enfermedades tropicales. Para la población neandertal de Eurasia, adaptada a un entorno geográfico, la exposición a nuevos patógenos podría haber sido catastrófica", ha apuntado.

Según los investigadores, las grandes enfermedades infecciosas no fueron necesariamente un resultado del surgimiento de la agricultura y la ganadería, hace unos 8.000 años, con poblaciones cada vez más densas y sedentarias, que era la principal hipótesis hasta ahora. Incluso se cree que algunas enfermedades atribuidas al contacto con el ganado, como la tuberculosis, fueron posiblemente transmitidas en primer lugar por los humanos a los animales.

Los investigadores citan Helicobacter pylori, bacteria que causa úlceras estomacales, como posible enfermedad transmitida por los humanos modernos a los neandertales. Otro candidato es el virus delherpes simple, que causa el herpes genital.

FECHAS DE LA EXPANSIÓN
Se estima que los seres humanos modernos salieron de África entre hace 11.000 y 88.000 años, aunque no llegaron a Europa hasta hace 52.000 años. La evidencia más reciente sugiere por su parte que neandertales se extinguieron hace unos 40.000.

 
En cualquier caso, esta no es la única hipótesis que explica la extinción de los neandertales. También se ha propuesto un cambio climático, una aniquilación directa por parte de los humanos (o la lucha por los recursos) y hasta problemas vinculados al canibalismo. "Es probable que una combinación de factores provocó la desaparición de los neandertales, y la propagación de enfermedades pudo ser uno muy importante", concluye Houldcroft.

   
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