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Hallan un nuevo género de trilobites en Los Barrios, de 520 millones de años

p. infiesta | redacción | 27 de febrero de 2014

El equipo del catedrático Liñán bautiza al pequeño animal marino como Lunagraulos.

Las paredes rocosas de Barrios de Luna, que centran la investigación científica mundial, han vuelto a abrirse como una enciclopedia para explicar la explosión de vida del Cámbrico que permitió poblar de animales complejos el mar subtropical que cubría este municipio leonés hace más de 540 millones de años. Y lo han hecho devolviendo los fósiles de un nuevo género de trilobites, unos pequeños artrópodos marinos que fueron los ancestros de los actuales arácnidos y escorpiónidos, entre otros. El hallazgo, de gran importancia, se produjo en las recientes excavaciones del equipo liderado por el catedrático de Paleontología de la Universidad de Zaragoza, Eladio Liñán, que ha logrado reunir a un grupo multidisciplinar de nueve expertos de los campus de Huelva y Valencia, del Instituto Geológico de Moscú y del Museo de Historia Natural de Londres.

El nuevo especimen posee sólo 4 centímetros de tamaño, incluida una cabeza de 1,5 centímetros. Apareció en unos estratos de la ladera de Los Barrios a Miñera y su antigüedad, según calculan, supera los 520 millones de años. «Este género, como muchos trilobites, dispone de un esqueleto externo de quitina y calcita que le recubría a modo de escudo. Se protegía enrollándose sobre sí mismo como las actuales cochinillas de humedad para preservar la región ventral donde el esqueleto era más delgado con el fin de darle más movilidad», explica.

Para desplazarse, el esqueleto estaba formado por placas articuladas. La mayor correspondía a la cabeza y poseía hasta diez torácicas alargadas, la última, la cola o pigidio, de un tamaño muy reducido y forma triangular. Liñán cree que este trilobite debió poseer unos colores gris azulados y que se alimentaba de materia orgánica en suspensión incluyendo microorganismos y algas.

Lo sorprendente es que «es el animal más antiguo que se conoce de la familia Agraulidae y por lo tanto el ancestro de los 35 géneros de trilobites que la componen. Hasta ahora se conocía de él un sólo ejemplar casi completo y una docena de placas cefálicas». El nuevo género se ha denominado Lunagraulos en honor al pueblo de Los Barrios de Luna. «Es, por su edad, uno de los más antiguos que se conocen, tiene unas características muy primitivas dentro de los trilobites y es típico de comunidades marinas de alta energía donde es difícil que se registren fósiles», precisa. El descubrimiento servirá a la comunidad científica para ir reconstruyendo el puzzle de los abuelos de los artrópodos, el grupo más numeroso en la biosfera actual en número de especies y en cantidad de individuos.

En ese sentido, Los Barrios «es un lugar privilegiado para estudiar los acontecimientos del Cámbrico, pues es uno de los pocos lugares de Europa donde ese periodo se encuentra completamente representado», indica. Los primeros fósiles se encontraron en los años 30 al construir el embalse de Luna. A partir de los años 50 distintos equipos de universidades alemanas se ocuparon de estudiar su geología y paleontología. Fueron relevados por la Universidad de Oviedo en los 70 y por investigadores de Zaragoza y Valencia en cooperación con la Universidad de León, en los años 90.

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